실적 둔화에 전기차 생산 연기까지…K-배터리 ‘먹구름’

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글로벌 전기차 수요 둔화와 일부 완성차 업체의 전기차 생산 연기 등으로 인해 국내 배터리 업계에 먹구름이 드리우고 있다.

LG에너지솔루션은 올해 1분기 연결 영업이익이 1천573억원으로 작년 동기보다 75.2% 감소한 것으로 잠정 집계됐다고 4일 공시했다.

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미국 인플레이션 감축법(IRA)상 첨단제조 생산 세액공제(AMPC)에 따른 공제액 1천889억원을 제외하면 분기 영업손실 316억원을 기록했다.

LG에너지솔루션의 1분기 매출은 6조1천287억원으로 작년 동기 대비 29.9% 줄었다.

작년 하반기부터 유럽·중국 지역을 중심으로 전기차 수요가 둔화하고 글로벌 고금리 기조가 지속되는 등 배터리 업계에 어려운 환경이 이어지고 있다. 여기에 주요 메탈 가격 하락에 따른 원재료 투입 가격 시차(래깅) 효과 등이 지속되면서 실적 둔화 흐름이 뚜렷해졌다.

다만 LG에너지솔루션은 전기차 시장의 중장기 성장성은 굳건한 만큼 미래를 위한 투자 속도는 늦추지 않는다는 입장이다.

지난 2일 제너럴모터스(GM)와 합작하는 미국 테네시 얼티엄셀즈 2공장을 본격 가동한 데 이어 4일에는 원통형 46시리즈 배터리와 에너지저장장치(ESS)용 리튬인산철(LFP) 배터리를 생산하는 미국 애리조나 단독공장 착공을 발표했다.

이런 가운데 미국 자동차업체 포드가 북미 지역의 일부 전기차 출시 계획을 연기한다고 밝히면서 포드와 미국 합작법인(JV) 블루오벌SK를 운영 중인 SK온에도 영향을 미치는 것이 아니냐는 우려가 나오고 있다.

포드는 4일(현지시간) 미국 테네시주 스탠튼에 조성 중인 블루오벌시티의 전기차 고객 인도 시점을 기존 2025년에서 2026년으로 연기한다고 발표했다.

포드는 캐나다 온타리오주 오크빌 공장의 3열 전기 스포츠유틸리티차(SUV) 생산 시점도 기존 2025년에서 2027년으로 연기하기로 했다.

블루오벌시티는 1천553만㎡ 부지에 조성되는 전기차 종합 생산단지로, 포드와 SK온이 설립한 합작사 블루오벌SK 배터리 공장과 포드의 전기차 공장, 각종 부품 생산시설이 들어설 예정이다.

포드는 앞서 지난 1월에도 전기 픽업트럭 모델인 ‘F-150 라이트닝’ 생산을 줄인다고 밝혔다. F-150 라이트닝에는 SK온의 NCM9 배터리가 탑재되고 있다.

작년 하반기부터 전기차 시장의 둔화세가 이어지며 주요 완성차 업체는 전동화 속도 조절에 나서고 있다.

앞서 제너럴모터스(GM)는 투자 규모 40억달러(약 5조3천500억원)의 전기 트럭 공장 개설을 1년간 연기한다고 밝혔고, 메르세데스-벤츠는 2030년까지 전기차만 판매하겠다는 계획을 철회했다.

이처럼 전기차 시장의 ‘캐즘'(Chasm·깊은 틈) 현상이 심화하며 SK온을 비롯한 국내 배터리 업계에 대한 우려도 커지고 있다.

다만 이번 포드의 생산 연기는 블루오벌SK와 SK온에 별다른 영향을 미치지는 않을 것으로 보인다.

포드는 “미시간주 마셜의 블루오벌 배터리파크 공장을 비롯해 합작법인 블루오벌SK의 테네시주 및 켄터키주 배터리 공장 모두 건설공사가 진행 중”이라고 밝혔다.

블루오벌SK도 포드의 발표 이후 공식 입장을 통해 “테네시 공장은 계획대로 2025년에 배터리를 생산할 예정이며, 켄터키 1공장도 마찬가지로 2025년에 양산을 시작할 것”이라고 밝혔다.

포드의 발표와 관계없이 블루오벌SK의 공장 양산 시점은 기존 일정에 맞춰 차질 없이 진행될 예정이라는 것이다.

마이클 아담스 블루오벌SK 최고경영자(CEO)는 이날 구성원에게 이메일을 보내 “포드의 일부 전기차 생산 연기 발표는 블루오벌SK 공장 양산 시점에는 영향을 미치지 않는다”며 “테네시 공장과 켄터키 1공장은 계획대로 2025년에 양산 예정이며, 켄터키 2공장 역시 공사는 계속 진행 중”이라고 설명했다.

아담스 CEO는 공장별로 약 2천500명을 채용하는 계획도 변동 없이 진행 중이라고 밝혔다.

앞서 2022년 7월 SK온과 포드는 총 114억달러를 투자해 블루오벌SK를 공식 출범했다.

양사는 켄터키주 글렌데일과 테네시주 스탠튼 지역에 배터리 공장 3개를 건설하고 약 120기가와트시(GWh)의 생산능력을 갖출 계획이다.

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